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¿Por qué 35,000 Walrus Beach mismos?

Si pasó algún tiempo en Internet la semana pasada, probablemente vio las fotos: una masa gigante de 35,000 morsa se agolpaba en una playa en el noroeste de Alaska. Las fotos, capturadas por la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica, aparecieron en la BBC, la Associated Press y más transmisiones de Twitter y Facebook de las que nadie podía contar.




35,000 morsa se amontonan en una playa en el noroeste de Alaska el 27 de septiembre de 2014; foto de Corey Accardo NOAA / NMFS / AFSC / NMML Permiso USFWS No. MA212570

La mayoría de los informes, con la excepción de unos pocos sitios ultraconservadores, vincularon decisivamente los números récord de morsa en tierra con el bajo nivel de hielo marino en alta mar, y durante la noche, la morsa se convirtió en un símbolo internacional del cambio climático. El New York Times calificó la situación como una 'crisis de morsa', y NBC News informó que era una 'señal muy visual de lo que los científicos de la vida silvestre saben y se preocupan: desde el Ártico hasta la Antártida, algunas especies tienen que adaptarse o morir, frente a la amenaza a largo plazo de un planeta en calentamiento '.

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Pero dos expertos en morsa que actualmente usan una subvención de la National Science Foundation para analizar muestras de morsa recientes, históricas y prehistóricas para reconstruir la especie, con 4.000 años de historia, dicen que no entendemos lo suficiente sobre el comportamiento 'normal' de la morsa para saber si la extracción masiva es De hecho, inusual. Nicole Misarti, profesora de investigación en la Universidad de Alaska Fairbanks, y Lara Horstmann, profesora de biología marina, dicen que ciertamente no tiene precedentes: los transportes masivos de morsa son eventos anuales en Rusia, y se registraron en Alaska en 1938. El hecho de que la morsa no haya salido en esta ubicación específica en cantidades tan grandes durante el tiempo limitado que los hemos estado estudiando no significa que el comportamiento sea necesariamente anormal o esté relacionado con el cambio climático.

No obstante, Misarti y Horstmann tampoco descartan el cambio climático. No hay duda de que la tendencia de la recolección de morsa cada vez más en las playas de Alaska en los últimos años refleja una disminución en el hielo marino del Ártico ', pero nadie sabe lo suficiente sobre la morsa como para decir si es una falta de hielo marino o hielo marino que se mueve en una dirección diferente o presas que se mudan a diferentes áreas ', dice Misarti. 'Esas son las preguntas candentes'.

Además, los informes afirman que la extracción es perjudicial para la morsa o que es una 'crisis' exagerada, dicen los investigadores. 'Es importante que las personas se den cuenta de que no es una muerte en masa y no es un varamiento en masa', señala Horstmann.

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'No es como las ballenas varadas en una playa. Las morsa están transportando a propósito, no están indefensas y el número de crías pisoteadas en realidad es bastante bajo hasta ahora '', agrega Misarti.

Sin embargo, como la mayoría de las especies, el número de morsa en Alaska ha disminuido en las últimas décadas, y las que quedan son vulnerables al cambio climático. Sin embargo, igual de vulnerables son las aldeas de subsistencia que dependen de la morsa. Es por eso que Misarti y Horstmann están revisando entrevistas históricas y analizando hormonas traza como el cortisol (la 'hormona del estrés') recolectada de muestras de huesos y dientes para descubrir cómo las poblaciones de morsa respondieron a eventos climáticos pasados ​​como la Pequeña Edad de Hielo o el Periodo cálido medieval . 'Realmente no sabemos mucho sobre la morsa, por lo que prácticamente cualquier información que podamos dar a los cazadores de subsistencia o las agencias estatales será útil', dice Misarti.

Ayudando a su investigación innovadora es el hecho de que los dientes de morsa tienen anillos de crecimiento similares a los de los árboles. 'Con un anillo de árbol, puedes ver un árbol individual y cómo cambia con el tiempo', dice Horstmann.

'Estábamos haciendo algo de eso, pero también estábamos mirando grupos (de morsa) con el tiempo', explica Misarti. 'Sería como mirar diez árboles de hace 100 años, diez árboles de hace 1,000 años, y así sucesivamente'.

Aún así, el trabajo de laboratorio es lento y laborioso, y un año después de un estudio de cuatro años, los investigadores aún no entienden cómo reaccionan las morsa ante los cambios ambientales. Una hipótesis detrás de la tendencia actual es que los transportes más grandes solían ser más comunes en Alaska, pero la introducción de motos de nieve y vehículos todo terreno llevó a los animales más lejos al mar. Otra es que quizás las almejas han florecido recientemente en el área, y las morsa simplemente están siguiendo su fuente de alimento favorita. Y un tercero, por supuesto, es que el derretimiento del hielo marino está llevando a más hembras y juveniles a la costa.

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Una vez más, nadie lo sabe, pero la hipérbole mediática que simplifica en exceso las amenazas a las que se enfrenta la morsa y juega con la creciente tendencia a relacionar cualquier evento inusual con el cambio climático solo da a los negadores del clima un argumento más fuerte para criticar a toda la ciencia climática como una tontería.

Esta historia apareció originalmente en High Country News, HCN.org. Krista Langlois es becaria editorial en High Country News. Ella tuitea @ KristaLanglois2.