Aventuras

Protectores del bosque: dentro del laboratorio de bomberos

GearJunkie comparte el extracto final de Filsons Protectors of the Forest.



Mientras los bomberos están ocupados conteniendo y deteniendo los incendios que destruyen nuestros bosques, Una parte igualmente importante de la historia se desarrolla dentro de un almacén de metal de cuatro pisos de altura. Jayme Moye comparte un vistazo dentro del Laboratorio de Ciencias de Incendios de los Servicios Forestales de EE. UU., Donde los científicos realizan trabajos de vanguardia en la investigación de incendios forestales.

Dentro del laboratorio de fuego

Jason Forthofer observa cómo el pequeño círculo de llamas se arremolina en un vórtice de 12 pies de altura, un fenómeno conocido como un remolino de fuego. En el bosque, la ocurrencia puede ser mortal para los bomberos forestales. El 26 de julio de 2018, durante el incendio de Carr cerca de Redding, California, surgió un remolino de fuego con proporciones parecidas a un tornado, una circunferencia de 1,000 pies y velocidades de viento de 165 mph, y se sobrepuso y mató a un bombero veterano.



Pero Forthofer no parece preocupado. Su remolino de fuego está instalado en un gran cilindro de vidrio dentro de un almacén de metal de cuatro pisos de altura conocido como la Cámara de Quemadura en el Laboratorio de Ciencias del Fuego en Missoula, Montana.

El Laboratorio de Ciencias de Incendios de los Servicios Forestales de EE. UU., Fire Lab, para abreviar, es la única instalación en la Tierra dedicada al estudio de incendios forestales a través de experimentos en una cámara. El público rara vez llega a presenciar la ciencia y la tecnología que suceden en su interior.

Me aseguré una visita el viernes por la tarde en marzo al llevar a cuestas en un taller anual que el Laboratorio de Bomberos organiza para un grupo selecto del Instituto de Periodismo y Recursos Naturales. Estaba aturdido por las manifestaciones, por la oportunidad de experimentar el fuego sin miedo. Me iría con mucho más.

La cámara de quemaduras

Dentro de la Cámara de quemaduras, Forthofer mantiene sus ojos en el fuego en espiral mientras explica por qué estudia los remolinos de fuego. Su objetivo es comprender mejor qué causa su vorticidad, en otras palabras, qué los hace girar.

El conocimiento le permitirá a él y a sus colegas comenzar a predecir remolinos de fuego antes de que ocurran en la naturaleza, lo que ayudará a mantener a los bomberos fuera de peligro. Forthofer construyó la máquina en 2008, en parte para usarla como una herramienta de demostración para educar a los bomberos y los administradores de incendios. La mayoría de los ciudadanos, incluido yo mismo, no saben que existen remolinos de fuego.

Observo el infierno girando comer todo el oxígeno en el cilindro en un lapso de aproximadamente 40 segundos, luego disminuir a una línea delgada como un lápiz y desaparecer. En un laboratorio, me siento seguro de admirar la gracia y la simetría de las espirales, y se lo digo a Forthofer. Se vuelve hacia mí, sus ojos marrones animados con asombro infantil, y asiente con la cabeza. 'Es un fenómeno bastante bueno', dice.

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Más allá de los dos juegos de puertas metálicas extragrandes que conducen desde la Cámara Burn, las entrañas del Laboratorio de Bomberos son principalmente oficinas. Aquí trabajan unas 65 personas, incluidos socios universitarios y contratistas. Greg Dillon, subdirector interino del programa, me guía por el pasillo largo y estrecho que divide el espacio de la oficina, o lo que él llama 'Las Salas de las Ciencias'.

Los corredores con paredes de paneles de madera '(alerce', dice Dillon) están cubiertos de mapas de incendios forestales de EE. UU. Y modelos de predicción de incendios, junto con carteles gigantes de proyectos de investigación ecológica como 'Mitigar la mortalidad de árboles viejos en bosques dependientes del fuego no quemados por mucho tiempo'. y 'Lick Creek Demonstration Forest: 25 años de incendios y efectos de corte en la vegetación y los combustibles'.

The WindNinja

Desde su fundación en 1960, la mayor parte de la investigación de Fire Labs es para uso interno del Servicio Forestal de EE. UU. Pero parte de ella se cruza con otras aplicaciones, como WindNinja, otra de las creaciones de Forthofers. Forthofer desarrolló originalmente WindNinja como un programa de computadora para modelar cómo se propaga el fuego.

Desde entonces se ha convertido en una aplicación móvil, y se utiliza en la predicción del viento para una variedad de propósitos que incluyen el surf y la simulación de la erosión del viento en Marte. En junio, Forthofer asesorará sobre el software en una conferencia sobre generación de energía eólica en Irlanda.

Los empleados de Fire Lab suelen tener una gran demanda en todo el mundo. Cuando entro en la oficina de Sharon Hood, una ecóloga de investigación, ella comparte que recientemente regresó de Turquía, donde consultó con científicos sobre la capacidad de las especies de árboles locales para sobrevivir al fuego.

La experiencia de Hoods está en los bosques y cómo funcionan. Ella pasa de 2 a 3 meses al año en el campo, y una parte importante de su tiempo libre corre en el Área Nacional de Recreación y el Desierto de Missoulas Rattlesnake. Noto que el fondo de pantalla de su teléfono celular es un árbol. 'El alerce más grande del mundo', dice ella. 'Está ubicado en el oeste de Montana'. Señalo que la mayoría de la gente elige a su perro o sus hijos para una posición tan venerada. Hood se ríe. 'Me gustan los árboles grandes', dice ella.

Hood no cree que el fuego sea malo para los árboles, ecológicamente hablando. Ella dice que la mayoría de los bosques en los Estados Unidos han evolucionado con el fuego. En el sudeste donde creció, el fuego se maneja como parte del ciclo de vida normal del bosque. Florida, de hecho, quema más cada año que los estados occidentales combinados.

'Muchas veces, rápidamente calificamos un incendio (forestal) como catastrófico porque ha resultado en un cambio', dice Hood. `` Creo que es muy difícil para nosotros como humanos, con una vida útil de 70 a 100 años, comprender que muchas especies forestales viven cientos, miles de años y que los cambios que vemos en nuestras vidas no son necesariamente malos cambios ''.

Le pregunto acerca de los incendios forestales masivos en el oeste que hemos estado viendo en las noticias los últimos veranos. Hood dice que a menudo se deben a una historia de extinción de incendios en esa región, lo que conduce a una sobreabundancia de escombros forestales y un nuevo crecimiento, que a su vez alimenta estos mega incendios naturales.

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Además de los mega incendios, la principal preocupación entre los científicos del Laboratorio de incendios son los incendios forestales que se producen en lo que se conoce como la interfaz urbano-forestal, el área de transición entre el desierto y el desarrollo humano, y amenazan las comunidades y la infraestructura.

Al final del pasillo de la oficina de Hoods, Forthofer está presentando sobre ese tema, a la gente del Instituto de Periodismo y Recursos Naturales. Me agacho en la sala de conferencias, también con paneles de madera, para encontrarlo parado al frente debajo de una pancarta que parece ser un mantra de los científicos del fuego: Curiosidad Orgullo Honestidad Respeto.

2013 Yarnell Hill Fire

Desde el podio, Forthofer comparte la historia del incendio de Yarnell Hill en 2013. Veinte miembros de Prescott, Arizonas Granite Mountain Hotshots fueron enviados a las montañas para proteger la pequeña ciudad de Yarnell de un incendio que avanza. Mientras los hombres luchaban contra el fuego, una tormenta eléctrica cercana creó un 'frente de ráfaga', un cambio rápido en la velocidad y dirección de los vientos, que repentinamente sopló el fuego directamente sobre ellos, matando a todos menos a uno.

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Poco después, Forthofer tuvo la idea de una nueva herramienta, un programa de computadora que predice cambios climáticos severos y pone la información en manos de los bomberos forestales en tiempo real. Forthofer hace una demostración de su sistema Fire Weather Alert System, actualmente en versión beta, en la gran pantalla detrás de él. Espera que evite tragedias como Yarnell Hill.

Más tarde, en privado, Forthofer me cuenta que mientras obtenía su licenciatura en ingeniería mecánica en la Universidad Estatal de Montana, trabajó para el Servicio Forestal como bombero todos los veranos. Incluso después de tomar un trabajo de tiempo completo con el Laboratorio de Bomberos en 2002, continúa pasando de 4 a 6 semanas en el campo luchando contra incendios porque le encanta. Y porque informa su trabajo de escritorio.

'Mi pasión es el trabajo relacionado con la seguridad, tratar de proteger a los bomberos, para desarrollar herramientas y comprender que algún día podría salvar la vida de los bomberos', dice.

Forthofer me lleva de regreso a la cámara de quemaduras y sube una escalera de caracol a un segundo laboratorio llamado Túnel de viento y laboratorio de combustión. En el interior, me encuentro con Torben Grumstrup, un científico investigador centrado en el comportamiento del fuego. Grumstrup se sienta detrás de una mesa industrial con un panel de control, frente a una gran ventana que ofrece una vista a una cámara rectangular del tamaño de un contenedor de envío.

Desde detrás del cristal, las llamas de 4 pies de alto arden constantemente. En este aparato, los científicos realizan experimentos de quema controlada, variando la temperatura, la humedad y las condiciones del viento.

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Uno de los muchos logros notables que salen del Túnel de Viento y el Laboratorio de Combustión es el Modelo de fuego de propagación de superficie Rothermel, un modelo matemático para predecir la propagación del fuego en los combustibles forestales. Ha sido una parte integral de la gestión de incendios desde 1972. El ecólogo investigador Matt Jolly me dice que uno de los proyectos más emocionantes actualmente en curso en Fire Lab es una recalibración completa de ese modelo, utilizando las condiciones climáticas actuales provocadas por el cambio climático. .

Jolly y sus colegas también están utilizando el Túnel de viento y el Laboratorio de combustión para comprender mejor la inflamabilidad, específicamente cómo los recientes mega incendios en el oeste pueden arder directamente a través de la materia vegetal viva, objetos que Jolly dice, en teoría, no deberían arder debido a su alto contenido de humedad. .

'Es un tipo de intersección realmente interesante entre la fisiología de las plantas y la física fundamental del comportamiento del fuego', dice Jolly, con un rastro de un acento de su infancia en las estribaciones de los Montes Apalaches en Carolina del Norte.

El Sistema Nacional de Clasificación de Peligro de Incendio de EE. UU.

Jolly irradia una especie de amistad de oso pardo: brusco pero cálido. Vestido informalmente con una camisa de manga corta a cuadros y pantalones de senderismo, parece que podría haber entrado de una pausa para el almuerzo y pasar la pesca con mosca. Nuestra conversación sobre sus casi 15 años con el Laboratorio de Bomberos da un giro hacia lo filosófico.

Me dice que imagina un día en que el conocimiento desarrollado en el Laboratorio de Bomberos se use para construir herramientas que comiencen a informar a las comunidades, no solo al Servicio Forestal de los EE. UU. Al igual que otra de las principales responsabilidades de Jollys: el Sistema Nacional de Clasificación de Peligro de Incendio de EE. UU., Un sistema utilizado internamente para tomar decisiones de preparación y respuesta para el manejo de incendios forestales.

También es una herramienta de comunicación para el público, actualizada diariamente durante la temporada de incendios. Jolly espera que más herramientas que salen del Fire Lab puedan tener el mismo amplio alcance. 'Porque, realmente, es el tipo de conocimiento que hace que todos estén más seguros', dice.

Cuando salgo del edificio 2 horas después, mi cabeza da vueltas. El tiempo que pasé en Fire Lab fue fascinante y superó mis expectativas. A la mañana siguiente, sigo pensando en la experiencia. Antes de comenzar mi viaje por carretera a través de la frontera con Columbia Británica, decido hacer una caminata por el monte. Centinela en las afueras de Missoula. Parece una forma adecuada de comenzar a digerir la información concentrada que he tomado.

El sol primaveral ha derretido la mayor parte de la nieve del sendero de la cresta y ha expuesto los pastizales peludos que cubren las estribaciones. Después de 3 millas empinadas pero satisfactorias, llego a la silla de montar y soy recompensado con una vista de cerca de los enormes árboles de un antiguo bosque de pinos ponderosa.

Según su tamaño, supongo que el bosque tiene unos doscientos años. Pienso en mi conversación con la ecologista Sharon Hood, la fanática de los grandes árboles, en su oficina. Shed me dijo que si sabes qué buscar en un bosque, hay pistas sobre lo que ha estado sucediendo allí durante decenas, cientos de años. 'Puedes juntar todas esas pistas y escuchar el bosque', dijo Shed. 'Es como leer un libro casi'.


Este artículo está patrocinado por Filson. Obtenga más información sobre la asociación entre Filson y el Servicio Forestal de EE. UU. Aquí.