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El derrame del río Animas cierra 150 años de contaminación

Cuando el penacho de agua ácida y limo cargado de metales pesados ​​de la naranja Tang salió de una mina en el suroeste de las montañas de San Juan de Colorado el 5 de agosto, atravesó Cement Creek en Silverton, corrió hacia el río Animas y, finalmente, el río San Juan unas 100 millas río abajo, puede haber parecido que un arroyo de montaña prístino estaba manchado para siempre.



Ese no es realmente el caso. El río Animas, tan claro y limpio como podría haber parecido justo antes del derrame, perdió su estado prístino hace muchos años, poco después de que los colonos anglos convergieron en la región en la década de 1870 y comenzaron a romper sus montañas en busca de oro y plata. . Desde entonces, los Animas y San Juan, en los que se encuentra, han sido maltratados y abusados ​​repetidamente por los humanos que confían en ellos.

La industria minera fue probablemente el abusador más persistente de la cuenca. Primero, se vertieron los relaves en el río, luego los miles de millones de galones de drenaje ácido de la mina que se han vertido de los aditamentos de la mina en los arroyos y, en última instancia, en los Animas a lo largo de las décadas. Incluso después de que abandonó la región, la industria continúa su abuso: antes de que la mina Gold King arrojara 3 millones de galones de naranja en la cuenca este mes, había estado descargando agua contaminada de manera similar a una velocidad de 50 a 250 galones por minuto, o más de 100 millones de galones por año, en Cement Creek.



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The river turned a mustardy-Tang color as the wastewater moved through. This was taken about 24 hours after the spill; photo by Jonathan Thompson

Pero la minería de roca dura es solo uno de los abusadores de cuencas hidrográficas. El Animas atraviesa uno de los campos de gas natural más prolíficos de la nación, y los pozos de metano de carbón son comunes en sus costas. Las aguas fangosas de San Juan fluyen entre dos gigantescas centrales eléctricas de carbón antes de pasar por el país minero de uranio y el campo petrolero Aneth. Como Dan Olson, director del grupo conservacionista San Juan Citizens Alliance, dijo a los periodistas mientras volaban sobre el río unos días después del derrame: 'Este es un paisaje industrializado'.

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No es solo la industria, tampoco. Este paisaje también ha sido cultivado, pastado y urbanizado. Cada año más y más personas se mudan aquí y exigen más a los ríos, y más cosas en ellos.

De hecho, la carga de nutrientes y los niveles de bacterias son tan altos en Animas y San Juan en el noroeste de Nuevo México, que Dave Tomko, con el Grupo de Cuencas San Juan, fue francamente despectivo sobre el penacho de naranjas que se movía hacia su comunidad. Pensó que los niveles de pH naturalmente altos en el San Juan, junto con las emisiones adicionales del embalse de Navajo aguas arriba, amortiguarían los impactos de la columna ácida.

La principal preocupación de Tomkos era por los cultivos que tendrían sed cuando se cerraran las tomas de riego. Sin embargo, en cuanto al impacto tóxico de las plumas, dijo: 'Tenemos problemas más grandes que esto'.

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Tal vez el penacho de plata de las plumas de color naranja despertará a la gente del valor de sus ríos y de todas las formas en que se ven amenazados todos los días.

-Este artículo apareció originalmente en High Country News, HCN.org. Jonathan Thompson es editor senior.