Aventuras

Una educación exterior: TrekNorth High School

Por STEPHEN REGENOLD



En un sendero rocoso en Dakota del Sur Black Hills, con agujas de granito apoyadas en el aire, Alec Walker tuvo un momento de rara claridad y destino personal. Era la primavera de 2004, y Walker, estudiante de tercer año en la Escuela Secundaria TrekNorth, se había acercado a su profesor de ciencias para una lección de geología ad hoc en una caminata.

Examinaron cristales de cuarzo y feldespato, una extensión de granito cayendo por delante y fuera de la vista. 'Me di cuenta de que podía hacer esto por el resto de mi vida', dijo Walker, ahora un aspirante a geólogo y estudiante de tercer año en la Universidad Tecnológica de Michigan.



Estudiante Jamie Owens escalando en las agujas Rushmore, Dakota del Sur. Foto: Jacob Shaw

Las epifanías basadas en el campo son un sello distintivo en TrekNorth, una escuela pública charter en Bemidji, Minnesota, donde la aventura al aire libre se considera un pilar para el aprendizaje. La escuela de 7º a 12º grado, que cuenta con 165 estudiantes y 13 maestros, está ubicada en un centro comercial en Bemidjis Paul Bunyan Drive. Pero ejecuta su extenso programa de aventura al aire libre en rincones tan lejanos como Alaska y el sendero de los Apalaches.

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La finalización de una gran aventura, desde escalar montañas en las cascadas de Washington hasta mochilear una sección de la ruta de senderismo superior, es un requisito para cada estudiante antes de graduarse. 'Los viajes al desierto son un catalizador para la integridad, la confianza y el liderazgo en los niños', dijo Dan McKeon, director ejecutivo de las escuelas.

McKeon llegó a TrekNorth como profesor de inglés cuando la escuela abrió en 2003, trabajando para convertirse en director tres años después. Un entusiasta de toda la vida al aire libre, McKeon ha acorralado a los estudiantes de TrekNorth para escalar formaciones de 200 pies de altura en Needles of South Dakota. Ha realizado docenas de viajes, incluyendo remar hasta lugares lejanos del Área de Canoas de Boundary Waters durante ocho días seguidos.

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Dijo que los estudiantes ganan a través de excursiones de un día y expediciones al construir rasgos imposibles de lograr con pizarras y libros. 'Los estudiantes aprenden en los viajes que son más difíciles de lo que se dieron cuenta, y que pueden hacer más de lo que nunca creyeron posible'.

Estudiante Brandon Hanko en el monte. Verstovia, Alaska. Foto: Dillon Stoltenburg



Las relaciones alumno-maestro formadas en las excursiones por el desierto son auténticas y fuertes. 'Después de un viaje, te sientes cómodo hablando con tu maestro sobre cualquier cosa, y son amigos', dijo Alec Walker. 'Entonces quieres hacer el bien a tus maestros en clase, es un gran motivador'.

Walker, que no estaba al aire libre antes de inscribirse en TrekNorth, dijo que se despertaría durante sus años de escuela secundaria emocionado por ir a clase.

Más allá de mochilear y escalar paredes de roca, TrekNorth requiere una carga de clase tradicional: matemáticas, ciencias, estudios sociales e inglés incluidos. La escuela está gobernada y financiada de la misma manera que cualquier escuela pública en el estado de Minnesota. Sus maestros tienen licencia del estado.

Las clases de colocación avanzada, que pueden contar para el crédito universitario, se recomiendan en TrekNorth, y la mayoría de los estudiantes de tercer y cuarto año se inscriben en uno o tres cursos AP cada año. McKeon señala que Noticias de EE. UU. E Informe mundial La revista ha galardonado dos veces a TrekNorth como 'la mejor escuela secundaria pública'.

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Clase de biología acuática. Estudiante Justin Purdie en Spearhead Lake en Minnesota. Foto: Mark Larson

Un tercer enfoque en TrekNorth incorpora el trabajo voluntario y los proyectos comunitarios en el plan de estudios, incluidos los estudiantes que asisten en hogares de ancianos del área, el trabajo de cocina de beneficencia y preparan paquetes de alimentos para una organización benéfica centrada en las naciones del tercer mundo.

Para estudiantes como Carrie Miller, una estudiante de último año que se transfirió de Bemidji High School en 2007, el ambiente de aprendizaje no tradicional de TrekNorths es un empate. En viajes desde el norte de Minnesota hasta el sendero de los Apalaches, Miller dijo que TrekNorth ha cambiado su forma de ver el mundo.

'Me importaba mucho la ropa y lo que otras personas pensaban sobre mi aspecto', dijo. 'He descubierto que hay mucho más en la vida'.

Miller, anteriormente una aspirante a diseñadora de moda, ahora dice que está interesada en una carrera ambiental. 'Tal vez la agricultura sostenible', dijo. Miller agregó que los lazos estrechos con los maestros y compañeros de clase han hecho que su tiempo en la escuela sea significativo. 'Desarrolla conexiones que no son posibles en la mayoría de los otros entornos'.

Viaje de mochilero por el sendero de los Apalaches, octubre de 2008. Foto: Mike Munson

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Ella cuenta la historia de un viaje el otoño pasado en el sendero de los Apalaches cuando ella y un compañero de clase estaban luchando con ampollas y un ritmo lento. Estaba cerca del atardecer, en una sección montañosa de la ruta, y el grupo había caminado ese día más de 15 millas con paquetes pesados.

Miller y el otro estudiante, un nuevo compañero de clase que ella no conocía en ese momento, cambiaron de zapatos. Terminaron la caminata juntos, las ampollas dolían pero eran más manejables, ya que las colinas se oscurecían.

'Cuando literalmente ves a tus compañeros de clase luchando por escalar una montaña, aprendes a ayudarse mutuamente', dijo Miller. 'Luego vuelves a la escuela y todo el ambiente de clase ha cambiado'.

-Stephen Regenold escribe sobre el aire libre en www.gearjunkie.com.