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Micropredator estadounidense: ¿Qué es la enfermedad crónica de desgaste?

Es fácil ver a un coyote, un león de montaña o un lobo como una amenaza inmediata para los números locales de ciervos y alces. Pero la naturaleza insidiosa de la enfermedad degenerativa crónica es un destino mucho peor para nuestros cérvidos, y la amenaza es real.

Credit: Doug Smith, Yellowstone National Park

La enfermedad degenerativa crónica (CWD) es una enfermedad por priones, que es fundamentalmente diferente de la mayoría de las enfermedades con las que tratamos. Una vez que CWD entra al medio ambiente, está allí durante años y posiblemente décadas. Y CWD es altamente contagioso y siempre fatal de una manera fea y terrible.

El próximo proyecto de ley de Asignaciones de Agricultura de la Cámara de 2020 restablecería los fondos federales para CWD al proporcionar $ 15 millones a las agencias estatales de vida silvestre para vigilancia y pruebas. La cantidad actual de $ 2.5 millones hace poco para abordar la expansión de CWD en los Estados Unidos.

Para comprender mejor cómo funciona CWD y por qué necesita esta financiación, desglosamos la mecánica del contagio, qué hacen los priones para los ciervos y las acciones que los cazadores pueden tomar para ayudar a frenar la expansión de CWD.

Cómo funciona la enfermedad degenerativa crónica

La palabra 'prión' en sí misma es una combinación de proteína e infección. Las enfermedades por priones son bastante raras y son diferentes de las infecciones bacterianas y los virus. Comprender las diferencias vitales en el funcionamiento de la CWD es clave para controlar la enfermedad.

A diferencia de las enfermedades bacterianas o virales, los priones son proteínas no vivas que están estructuralmente comprometidas o mal plegadas. Cuando estas proteínas mal plegadas entran al cuerpo de un ciervo, chocan contra otras proteínas vitales para la función normal.

A su vez, esto hace que las proteínas normales se plieguen mal y se vuelvan infecciosas. La acumulación eventual de estas proteínas mal plegadas causa terribles síntomas neurológicos. CWD termina con la muerte de todos los animales afectados.

Una vez que los venados están infectados con CWD, los priones altamente contagiosos se desprenden de los venados afectados de varias maneras. Los ciervos sanos pueden recoger priones a través de la exposición a la saliva, la orina y la materia fecal, o en cualquier lugar donde otro ciervo haya dejado estos priones.

Los carroñeros también pueden propagar priones a través de su materia fecal. Esto ha sido documentado en coyotes y cuervos.

Priones en el paisaje

Mientras más ciervos infectados hay en un área, más concentrados están los priones en esa área. Esta es la razón por la cual la industria doméstica de cérvidos y la práctica de alimentar y cebar son vectores potenciales de CWD.

Una gran cantidad de ciervos en un área aumenta en gran medida la probabilidad de propagación y la prevalencia de la enfermedad en el paisaje.

El siguiente hecho es difícil (pero necesario) de entender: a diferencia de las bacterias o los virus que generalmente necesitan un huésped, los priones no están vivos.

Si un ciervo afectado está pastando, cada mordida deja atrás la saliva infectada con priones. Esos priones simplemente se sientan allí hasta que llega el próximo ciervo y los recoge. Y nuevamente comienza el nefasto proceso de plegamiento erróneo.

La investigación muestra que los priones pueden existir en el medio ambiente hasta por 16 años, y es probable que tengamos ese número simplemente porque no hemos hecho suficiente investigación a largo plazo sobre la enfermedad.

¿Qué significa esto? Significa que una vez que un paisaje en particular contiene ciervos afectados por CWD, el contagio persiste mucho después de que los ciervos se hayan ido. La tierra misma se convierte en el huésped de la enfermedad. Y es increíblemente difícil eliminar los priones o, en términos científicos, desnaturalizarlos.

En los laboratorios, los científicos desnaturalizan el material que entra en contacto con los priones incinerando los objetos a 270 grados Fahrenheit durante 4,5 horas. E incluso esto no es garantía. Es algo difícil de lograr en el maizal local.

Simplemente dicho, el prión CWD es casi imposible de destruir y desnaturalizar una vez que está en el medio ambiente.

La enfermedad misma: encefalitis espongiforme

La acumulación de priones ocurre durante un largo período de incubación. Dentro de este período de incubación, los ciervos parecen completamente sanos, actúan con normalidad y arrojan constantemente priones. Por el momento, la investigación muestra que los ciervos tardan aproximadamente 2 años en llegar al punto de la degeneración neurológica.

Pero los venados afectados han vivido hasta 5 años, eliminando constantemente la enfermedad en el transcurso de ese tiempo. Lo hacen varias veces al día al comer, orinar y defecar.

Sería ideal si los ciervos afectados por CWD experimentaran una muerte rápida, pero ese no es el caso. Las poblaciones de ciervos aparentemente sanas pueden viajar bombas de tiempo en el paisaje durante años.

Entonces, ¿cómo mueren los ciervos afectados? Los priones eventualmente se acumulan, haciendo que el queso suizo de los animales sea cerebral, y su función neurológica falla.

Los ciervos al final de la vida útil de la CWD se pueden encontrar babeando intensamente, bajando la cabeza, pareciendo apáticos, caminando en patrones establecidos durante largos períodos de tiempo, mostrando reticencia a comer, bebiendo grandes cantidades de agua, orinando constantemente y sufriendo intensamente.

Es una muerte que ningún ser vivo debería sufrir. Y es un destino que todos los ciervos afectados por CWD eventualmente enfrentan. Una vez que el venado afectado muere, su sistema esquelético continúa reteniendo priones. Dondequiera que vayan esos restos esqueléticos, así sigue CWD.

Lo que pueden hacer los cazadores

CWD existe en 25 estados, así como en múltiples provincias en Canadá. Los cazadores probablemente juegan un papel a través del transporte de cadáveres a través de las fronteras. Y depende de nosotros formar parte de la gestión de CWD.

Esto es importante no solo para las futuras generaciones de cazadores sino también para las futuras poblaciones de cérvidos estadounidenses. El siguiente mapa muestra dónde existía CWD a partir de marzo de 2017 y su crecimiento.

Entonces, ¿qué cosas podemos hacer con esta información?

Apoye su plan de manejo de los estados, incluso si eso significa la caza agresiva y el sacrificio de poblaciones de ciervos cerca de casos de prueba positivos. La cantidad engendra calidad, pero la cantidad engendra priones en venados CWD positivos.

Si está cazando fuera del estado, conozca sus regulaciones. Puede encontrar una lista de registros de CWD para estados y provincias aquí.

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No lleve cadáveres enteros sobre la frontera, asegúrese de deshuesar a sus animales y haga que los animales sean probados si se les da la oportunidad.

Ajusta tu estrategia de caza tradicional. Si se trata de congregar a los venados cebando y 'dejándolos crecer' en áreas positivas para personas con discapacidad, considere un enfoque diferente. Escuche al granjero de Wisconsin Doug Duren y al experto en CWD Bryan Richards discutir esto con Steven Rinella y Joe Rogan.

Use la capa CWD de onX Hunts para determinar si está cazando en un área positiva para CWD.

Lea los pensamientos del Centro para el Control y la Prevención de Enfermedades sobre la transmisión a los humanos, que aún no ha sucedido pero que se reconoce como una posibilidad.


¿Qué preguntas tienes sobre CWD? Háganos saber en los comentarios.